La carrera por tener el primer vehículo autónomo sigue reñida

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El camino hacia la conducción autónoma es largo y extremadamente complicado. Uber y Tesla estuvieron involucrados en choques recientes que causaron la muerte de un peatón y un conductor que utilizaba el Autopilot de Tesla


La mayoría de las empresas que ahora construyen vehículos autónomos ya pueden ofrecer la conducción básica a baja velocidad. Esto puede dar una impresión de paridad y uniformidad. Sin embargo, a pesar de estar ante los primeros pasos de esta tecnología, la conducción autónoma tiene líderes que comienzan a surgir.

“Waymo ha desarrollado un sistema fenomenal y está por delante del resto”, dijo Brian Collie, jefe de la práctica automotriz en los Estados Unidos de Boston Consulting Group, quien destacó a los dos primeros. “Pero eso es muy diferente de poder fabricar un vehículo autónomo. Tienes que mirar a GM. En Europa, Daimler lidera el grupo “. La línea de llegada no solo está llegando al nivel 4 en la escala de conducción autónoma. Ese es el umbral en el cual un automóvil puede conducir en rutas pre-mapeadas sin la intervención de un conductor. Solo Waymo ha probado vehículos de nivel 4 con pasajeros que no son sus empleados, y esas personas se ofrecieron como voluntarios para ser sujetos de prueba. Nadie ha demostrado aún en el nivel 5, donde el automóvil es tan independiente que no hay volante. Los vencedores también deberán ser pioneros en el negocio de la tecnología.  Goldman Sachs Group Inc. predice que los robot-taxis ayudarán a que el negocio del carsharing crezca de 5 billones en ingresos hoy a 285 billones de dólares para el 2030. Hay grandes esperanzas para este negocio. Sin conductores, los márgenes de operación podrían estar en el rango del 20 por ciento, más del doble de lo que los fabricantes de automóviles generan en este momento. Si ese tipo de crecimiento y ganancias se concretaran -si es muy grande- sería casi tres veces lo que hace GM en un año.

¿Por qué importa quién llega primero?

Para que un negocio sin conductor funcione, se necesita una gran flota para establecer el servicio en los principales mercados, así como una marca que se convierte en sinónimo de transporte como lo es Uber en la actualidad. Los observadores esperan que el campo se reduzca. Por ahora, los inversores están arrojando dinero a posibles ganadores”No habrá muchas empresas haciendo esto”, dijo Collie. “Habrá unos pocos seleccionados. Estar allí primero establece la confianza del consumidor. El valor de la marca importa”. La valoración de Tesla se disparó en 2016 después de que un analista de Morgan Stanley, también su principal suscriptor, especulara con que los autos eléctricos de la compañía engendrarían una flota autónoma.

Las acciones de GM han aumentado un 20 por ciento desde el anuncio de junio de 2017 de que una planta para construir vehículos sin conductor estaba funcionando. Zoox Inc. ya ha recaudado $ 360 millones, una gran suma para una startup sin ingresos. Por supuesto, la era en la que la mayoría de las personas abandona sus permisos de conducir y depende de los taxis autónomos sigue estando muy lejos. La tecnología cuesta más que los coches, y con pocos jugadores que realmente prueben los vehículos para el público, la adopción generalizada está a años de distancia. Incluso Waymo todavía está en la etapa piloto.

Los líderes claros

Waymo ha probado sus automóviles autónomos en más de 5 millones de kilómetros de carretera en 25 ciudades y ha realizado miles de millones de kilómetros en simulación informática, que utiliza para actualizar su software de conducción autónoma una vez por semana. La compañía lanzada por Google tiene una flota de minivans Chrysler Pacific que pueden circular por las calles de la ciudad de San Francisco y alcanzar la velocidad máxima en las carreteras.

El i-space de jaguar, el buque insignia de Waymo

El i-space de jaguar, el buque insignia de Waymo
El I-Pace de jaguar, el buque insignia de Waymo

Un programa piloto de camionetas sin conductor comenzará el servicio comercial más adelante este año, recogiendo pasajeros que paguen en Phoenix y diversificando desde allí. El presidente ejecutivo de Waymo, John Krafcik, anunció recientemente un acuerdo para agregar 20,000 SUV Jaguar I-Pace a la flota y señaló que una alianza en funcionamiento con Honda Motor podría enfocarse en la entrega y la logística. La compañía también tiene la tasa más baja de desconexión cuando un ingeniero necesita tomar el volante porque el robot no puede hacer frente una situación, entre todas las compañías que prueban automóviles en California. También reportó menos accidentes durante las pruebas en California el año pasado: Waymo tuvo tres colisiones en más de 350,000 km, mientras que GM tuvo 22 más de 132,000 km.

Chevy Bolt de GM puede navegar por las concurridas calles de San Francisco a velocidades de hasta 40 km/h. Después de Waymo, un puñado de jugadores importantes han demostrado capacidades de conducción similares. Es difícil decir que alguien tiene una ventaja. Una ventaja para GM: hay una fábrica al norte de Detroit que puede producir vehículos autónomos. Eso ayudará a GM a obtener la manufactura correcta y a reducir los costos sin depender de los socios. En este momento, una versión autónoma del automóvil cuesta alrededor de 200,000 dólares, en comparación con el precio de 35,000 por uno eléctrico no autónomo.

La flota de Cruise
La flota de Cruise esperando su mantenimiento

Donde GM rezaga, Waymo es velocidad. GM no circula más rápido de 40km/h, considerando que es la velocidad máxima más segura. Kyle Vogt, fundador y director ejecutivo de la unidad de automatización de GM, dijo que su programa pronto utilizará el nuevo Lidar desarrollado por Strobe, que el fabricante de automóviles adquirió el año pasado. Lidar envía rayos láser para mapear el camino y guiar el automóvil, y la versión de Strobe es más pequeña, más barata y puede ver más lejos que el equipo existente de GM. Eso permitirá una conducción más rápida. El nuevo equipo también reducirá los costos. Lidar solo en la generación actual de vehículos autónomos cuesta alrededor de 30,000$ por automóvil, dijo Vogt en noviembre. Cuando GM empiece a usar Strobe, dijo Vogt, el costo bajará a “cientos de dólares”. GM planea gastar mil millones de su presupuesto anual de gastos de capital de 8 mil millones para desarrollar coches y servicios de movilidad. Ese dinero le permitirá a GM la opción de desarrollar su propio negocio. GM no ha decidido si ejecutará su piloto de viaje compartido, programado para finales de 2019, solo o para unir fuerzas con un jugador establecido.

Vale la pena señalar que el fabricante de automóviles ya tiene una participación en Lyft Inc. Hay una gran inconveniente con GM: lidera a todas las empresas que prueban en California cuando se trata de tener accidentes. El año pasado, Cruise tuvo 22 de los 27 accidentes en el estado que involucraron automóviles sin conductor, y tuvo 5 de los 7 incidentes en lo que va de año. Los accidentes en su mayoría han sido menores y no es culpa del automóvil de GM. En una entrevista, el presidente de GM, Dan Ammann, atribuyó la mayor tasa de incidentes a la mayor cantidad de millas recorridas en las concurridas calles de San Francisco.

Cogiendo el rebufo

Mercedes-Benz comenzó a vender un sistema de control de crucero adaptativo a finales de la década de 1990 en su clase S sedán. El sistema podía detectar cuando el automóvil se acercaba demasiado rápido al parachoques trasero del coche de delante. En la actualidad, los modelos Mercedes con Intelligent Drive se acercan más a la conducción real porque el sistema puede ayudar a evitar los peatones y evitar otros accidentes. Es una de las razones por las que Navigant Research, que estudia la tecnología automotriz, clasificó a la empresa matriz Daimler como tercera detrás de Waymo y GM.

Daimler trabaja con Robert Bosch Gmbh y utilizará un sistema de la compañía de computación inteligente Silvid Valley Nvidia Corp. Los coches de prueba pueden conducir a nivel 4 de autonomía o incluso nivel 5, lo que significa que el automóvil no necesita un volante o pedales para operar. La compañía ha estado probando camionetas V-Class en las carreteras de Boeblingen, cerca de Stuttgart, donde Mercedes-Benz tiene un centro de investigación. Las camionetas automatizadas pasan por situaciones desafiantes, como el tráfico matutino. La tecnología ya está en el Nivel 5, dijo en una entrevista el jefe de desarrollo de Daimler, Ola Kaellenius. Los autos completamente autónomos estarán en el camino al mismo tiempo, dijo, pero se usarían para los servicios de transporte compartido, porque serían demasiado caros para que los clientes minoristas los compren. “El caso de negocios lógico es un servicio de movilidad, un tipo de taxi-autónomo”, dijo Kaellenius.

Prototipo autónomo de Daimler
El prototipo autónomo de Mercedes

El mismo día que GM mostró su vehículo autónomo Bolt en San Francisco, Zoox Inc. tenía ya su coche que circulaba por las sinuosas calles de la ciudad y el intenso tráfico. Zoox tiene alrededor de 250 ingenieros trabajando para desarrollarlo. Sus SUV Toyota Highlander se conducen en las mismas calles concurridas que utiliza GM para probar el Bolt. Pero el automóvil de Zoox también puede conducir a velocidades de autopista, dijo Bert Kaufman, jefe de asuntos corporativos y regulatorios de Zoox. La compañía planea tener su automóvil listo para pasajeros en 2020, dijo Kaufman, y luego trabajará para conseguir pasajeros en el automóvil poco después. El desafío para Zoox es obtener más fondos para construir su automóvil. La compañía ha recaudado más de 280 millones de dólares pero necesitan financiación adicional para terminar su automóvil, dijo Kaufman. Puede costar mil millones de dólares para las compañías de automóviles terminar un nuevo modelo.

Los fabricantes de automóviles establecidos tienen sus propios vehículos, y Waymo tiene asociaciones con los fabricantes.

Audi, la marca de lujo propiedad de Volkswagen AG, ya tiene el automóvil autónomo más avanzado en venta en la A8. El Traffic Jam Pilot utiliza Lidar para ver el camino y permite que los conductores se olviden de la conducción hasta velocidades de 60 km/h. El trabajo futuro de la compañía promete ser mucho más avanzado. Audi, que está trabajando con Nvidia, apunta a un automóvil completamente autónomo en 2020; el informe de BNEF puso la fecha para alcanzar el nivel 4 en 2021. La compañía no ha dicho si será probado en un servicio o por sus propios ingenieros. Volkswagen también tiene un acuerdo con Aurora, la startup cuyos fundadores tienen una gran reputación en el mundo del software de autoconducción. Sus líderes técnicos son Urmson, fundador del esfuerzo autónomo de Google, Sterling Anderson, quien dirigió el programa Autopilot de Tesla, y Drew Bagnell, anteriormente un líder en el equipo de autonomía de Uber. La compañía se ha mantenido al tanto de cómo irá al mercado.

Audi traffic control
El Audi A8 es capaz de circular en los atascos sin necesidad del conductor

Intentando seguir el ritmo

BMW tiene una flota de aproximadamente 40 coches que pueden conducir con autonomía de nivel 4. Los vehículos circulan por Munich y en California. La compañía está probando coches completamente autónomos que han desarrollado con su socio Intel Corp., que adquirió el fabricante de sensores Mobileye, y con el fabricante alemán de piezas Continental AG. Fiat Chrysler Automobiles NV se unió recientemente a la asociación, que planea tener tecnología autónoma en vehículos de producción para el año 2021. Los BMW autónomos no están listos para las carreteras, dijo el director financiero de BMW, Nicolas Peter, en un evento de prensa en Detroit. “Esta tecnología requiere, desde nuestro punto de vista, un poco más de tiempo para tener automóviles totalmente automatizados en la carretera”, dijo Peter. Actualmente hay alrededor de 1,000 personas en el equipo de investigación y desarrollo de la compañía.

Box de BMW con los ingenieros
Ingenieros trabajando en sus prototipos autónomos

Nadie puede contar a Toyota Motor Corp. La compañía comenzó a desarrollar tecnología de estacionamiento automático en 1999 y lo instaló en el Prius en Japón en 2003, permitiendo que el automóvil se estacione sin la intervención del conductor. Toyota guardó silencio sobre las capacidades hasta CES en enero, cuando la compañía mostró un concepto de transbordador cuadrado llamado e-Palette. El fabricante de automóviles japonés puede hacer el transbordador autónomo en tres tamaños y se estrenará públicamente en los Juegos Olímpicos de Tokio en 2020 como un servicio de transporte, dijo Gill Pratt, que dirige el Instituto de Investigación Toyota. Aun así, el mensaje de Toyota fue de paciencia. Cuando Toyota pruebe sus coches sin conductor en 2020, es posible que no tenga un conductor, o aún puede haber dos personas ocupándose de los asientos delanteros y los controles, dijo Pratt. Él piensa que muchos fabricantes de automóviles y compañías de tecnología están promocionando el verdadero estado de los vehículos que conducen autónomamente. “Llegaremos allí”, dijo Pratt, “pero no puedo decirte cuándo”.

Volvo Cars AB tiene el objetivo de eliminar todas las lesiones de los pasajeros en sus automóviles para el año 2020. Parece poco probable, pero la compañía cuenta con 500 personas que desarrollan su propia tecnología de conducción autónoma. En este momento, su Pilot Assist le da a un conductor 15 segundos con las manos fuera del volante, manteniendo el coche en el carril y gestionando la distancia hasta el vehículo que está delante. La compañía está probando su tecnología con algunas familias en Gotemburgo, Suecia. Las pruebas comenzarán con la tecnología de asistencia al conductor y pasarán a sistemas más avanzados a lo largo del tiempo. El fabricante de automóviles, propiedad de Zhejiang Geely Holding Group de China, está desarrollando tecnología más autónoma, pero no estará lista para salir al mercado hasta el 2021, según un informe de Navigant. Volvo también está trabajando con Uber para desarrollar sistemas autónomos para los SUV XC90.

Volvo contra las lesiones de los pasajeros
La principal prioridad para la marca, es la seguridad de sus pasajeros

Casos inusuales

La mayoría de los fabricantes de automóviles tradicionales se apresuraron a obtener un programa de vehículos autónomos una vez que Waymo y Uber comenzaron a trabajar en él. Los fabricantes de automóviles temían que los servicios de taxis autónomos a bajo precio remplazarían la propiedad del automóvil y que simplemente suministrarían el hardware, del mismo modo que Foxconn Technology Co. hace el teléfono para Apple, y Apple hace dinero vendiendo contenido y servicios. El fabricante Fiat Chrysler suministra las minivans a Waymo y ayuda a integrar la tecnología, pero tiene poco desarrollo propio. La compañía comenzó a trabajar con Intel y BMW, pero no intentará establecer el liderazgo solo.

El gigante de los viajes en Uber Technologies realizó dos grandes apuestas en vehículos autónomos: primero contrató a los mejores empleados de Carnegie Robotics en 2015 y luego adquirió la empresa de transporte Otto en 2016.  A lo largo de 2015, Uber reclutó a los mejores talentos de robótica de Carnegie Mellon mientras construía su Grupo de Tecnologías Avanzadas en Pittsburgh, Pennsylvania. Ese grupo, dirigido hoy por el ex co-fundador de Carnegie Robotics, Eric Meyhofer, ha encabezado el programa de coches sin conductor de Uber. En un esfuerzo por catapultar a Uber al frente de la carrera de armamentos de vehículos autónomos, Uber adquirió Otto Trucking en agosto de 2016, comprando un equipo lleno de antiguos empleados de la unidad de vehículos autónomos de Alphabet. Menos de un año después, Alphabet tomó represalias y presentó una demanda por secretos comerciales contra Uber. La demanda reveló que Anthony Levandowski, cofundador de Otto, después de trabajar en el automóvil autónomo de Google, dirigió el proyecto de desarrollo de automóviles sin conductor de Uber, y descargó copias de correos electrónicos de trabajo y archivos confidenciales en Google. Levandowski, junto con los otros tres cofundadores de Otto, todos han salido de Uber. La compañía resolvió la demanda este año por 245 millones en acciones de Uber, pero no antes de que la demanda distrajera a sus líderes y pusiera una marca negra en su programa autónomo. En marzo un vehículo de Uber atropello y mató a un peatón en Tempe, Arizona. Uber suspendió rápidamente todas sus pruebas públicas de vehículos autónomos mientras esperaba los resultados de esa investigación.

Uber se encuentra en el ojo de la tormenta
Uber se encuentra en el ojo de la tormenta

Si el presidente ejecutivo de Tesla, Elon Musk, puede lanzar el cohete más poderoso del mundo con su compañía SpaceX, tal vez también pueda hacer que los autos se conduzcan por sí mismos. Los modelos S y X de Tesla tienen un piloto automático, que puede pasar a otros coches y cambiar de carril sin tener que tocar la rueda. Si bien no es un sistema totalmente autónomo, le ha dado a Tesla una gran cantidad de datos sobre el rendimiento de sus automóviles cuando se utiliza el software de asistencia al conductor. Tesla ha estado bajo fuego últimamente, después de que otra persona muriese en un accidente mientras usaba el Auto-pilot. Donde las cosas se ponen turbias es que Musk evita los sistemas Lidar que la mayoría de los fabricantes de automóviles y compañías tecnológicas están usando. Él dice que quiere desarrollar imágenes más avanzadas para dar a sus coches un par de ojos mucho mejores que la competencia. Musk quiere usar cámaras y desarrollar capacidades de reconocimiento de imágenes para que los automóviles puedan leer señales y ver realmente el camino por delante. Dijo que Tesla está tomando el camino más difícil, pero que si logra un mejor sistema, dominará la verdadera autonomía sin el voluminoso y costoso hardware que se colocan encima de los prototipos de la competencia. “Van a tener un montón de equipos caros, la mayoría de los cuales hacen que el automóvil sea caro, feo e innecesario”, dijo Musk a los analistas en febrero. “Y creo que se encontrarán en desventaja competitiva”. Los analistas de BNEF proyectan que Tesla podrá colocar los autos de nivel 4 en 2020, aunque esa fecha podría estar sujeta a cambios ahora que la compañía entró en una disputa pública con los investigadores de seguridad federales sobre el accidente que involucró a Autopilot.

EL Auto-Pilot de Tesla fue el primer sistema en llegar al mercado
El Auto-Pilot fue el primer sistema en llegar al mercado

El motor de búsqueda más grande de China ha estado desarrollando software de autoconducción durante cinco años. Su sistema de software Apollo para vehículos autónomos es de código abierto, y la compañía ha invitado a todos los interesados ​​a trabajar juntos para probar automóviles y recopilar datos. Baidu comenzó a probar la primera versión del software a fines de 2017 en la vía pública y mostró la versión 2.0 en CES en Las Vegas en enero. El gobierno chino en marzo le dio permiso a Baidu para probar autos en 33 vías públicas en los suburbios de Beijing, lo que lo hace primero en las carreteras en China. El objetivo de la compañía es probar el sistema en autobuses fabricados por el fabricante chino King Long más adelante este año y, para 2020 tener vehículos autónomos de nivel 3, lo que significa que el auto se controla a la velocidad de la carretera y le dice al conductor que tome el control situaciones Los autos de conducción automática de Baidu se desarrollarán con Chery Automobile Co. de China.

El motor de búsqueda chino es un firme candidato
El buscador chino tiene todo a su favor para adelantar a la competencia

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