Descubriendo los sensores: ¿Que hacen y porque son importantes?

A medida que la tecnología avanza, la forma con la que interactuamos con ella evoluciona. Al principio, se usaban una serie de tarjetas perforadas, las cuales se debían usar de manera ordenada para dar instrucciones a los computadores, más tarde empezaron a usarse códigos, los cuales permitían mediante una sintaxis describir tareas y procesos a través de un teclado, hasta hoy en día, donde podemos relacionarnos con la tecnología sin tener conocimientos informáticos gracias a sus interfaces y su sencillez.

El punto de inflexión de esta historia, fueron los periféricos, que permitían a los usuarios interactuar de manera más cómoda y directa con la tecnología, las maquinas siguen funcionando a base de 0 y 1, pero nosotros no, necesitamos una interfaz gráfica, con colores y botones para que sea todo más claro y fácil de entender.

El problema viene, cuando nosotros queremos que la maquina obtenga información de manera autónoma del ambiente, para poder ejecutar una tarea, por ejemplo, que la temperatura de una casa este siempre dentro de un rango de valores, y que si la temperatura es inferior, se encienda la calefacción, o si la temperatura es mayor, el aire acondicionado. Esto es algo que nosotros mismos podríamos hacer sin usar tecnología, encendiendo y apagando la climatización a nuestro antojo, pero siendo así de conformistas, seguiríamos viviendo en cuevas.

Con el ejemplo anterior se plantean dos grandes problemas:

El primero, las maquinas no tienen ni frio ni calor, es decir, necesitamos que la maquina detecte una magnitud física del ambiente, y que sea capaz de cuantificar la información, es decir, darle valores numéricos a una temperatura.

El segundo, la maquina debe de estar programada para realizar una serie de ordenes en función de los parámetros que obtiene, de nada sirve que la maquina sepa que la habitación está a 27ºC, si no se ha definido la acción que debe hacer en ese caso.

Estos problemas se solucionan con los sensores, dispositivos capaces de detectar magnitudes físicas, como pueden ser la temperatura, la humedad, la presión, la luz… y transformarlas en señales eléctricas que un maquina pueda entender y procesar.

 

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El ejemplo mas claro son los detectores de presencia de las puertas de supermercados, que se abren cuando una persona pasa por delante, esto ocurre porque la puerta tiene un sensor fotoeléctrico que emite un haz de luz infrarroja, cuando una persona corta el haz de luz con su cuerpo, se abren las puertas por la interrupción de este circuito.

¿Que tiene que ver todo esto con la conducción autónoma?

Absolutamente todo, el sensor es una herramienta imprescindible para el vehículo autónomo porque le permiten construir el entorno en el que se encuentra y así poder moverse con seguridad. Aunque tengan muchas cámaras, es necesario complementar esa información, ya que, en muchas circunstancias, las cámaras pueden no obtener toda la información necesaria, como la temperatura del exterior, la humedad, la rugosidad del terreno, parámetros importantes para determinar el estado de la calzada, el comportamiento del vehículo debido a la climatología, el confort que experimentan los pasajeros.

Los vehículos siempre han tenido sensores, nos dan información sobre la temperatura del aceite, la presión de las ruedas, incluso si hay algún radar de tráfico cerca. El verdadero reto es conseguir que esa información sea procesada por un ordenador de a bordo, capaz de emitir diagnósticos sobre el estado del vehículo, el entorno en el que se encuentra, datos relativos al viaje que se está haciendo. Pero para ello, los sensores deben dar la información de manera fiable, y el ordenador de a bordo, capaz de utilizar los datos de manera correcta.

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Hablar del coche autónomo, es hablar del sensor LIDAR

El sensor LIDAR (Light Detection And Ranging) es un tipo de sensor capaz de mapear su entorno mediante haces de luz, midiendo distancias y calculando velocidades relativas al propio sensor. Empresas como Google y Uber fueron pioneras en la utilización de estos sensores, debido a su gran capacidad para generar información, su uso se ha extendido en todos los proyectos relacionados con conducción autónoma, lo que ha generado problemas de abastecimiento, pese al precio de estos dispositivos.

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Este dispositivo son los ojos del vehículo, capaces de detectar formas y movimiento, pero inútil para saber si el semáforo esta en rojo o en verde, por ello estos sistemas deben complementarse con cámaras. Gracias a las imágenes somos capaces de entender cómo ve un vehículo, y de la potencia de procesamiento que requiere un vehículo autónomo para tratar todos los datos que obtiene, incluso los que les llegan desde otros dispositivos que en un futuro tendrán las Smart City.

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El gran inconveniente de estas tecnologías a día de hoy, es que aún tienen un gran tamaño, y en fases experimentales aún no se han integrado de manera estética en los vehículos, pero eso cambiara, ya que estos dispositivos revolucionaran la forma de movilidad y de los vehículos actuales, no hablo de coches voladores, aun, sino de vehículos con líneas y carrocerías distintas a las que conocemos, que aprovechen mejor el espacio del habitáculo, reduciendo el tamaño de los vehículos.

Como conclusión, es imposible negar las grandes ventajas que tienen estos dispositivos, de una manera u otra están apareciendo en nuestras vidas para hacerla más cómoda y segura, gracias a su simplicidad, muchos de ellos tienen un precio muy bajo, y los podemos encontrar en el mercado del automóvil, como complementos, que podemos instalar y aumentar con ello, la experiencia de conducción, la seguridad y nuestro confort.

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